Jeroen Kraak
Jeroen Kraak | LinkedIn Space 19/08/2020

Wetenschappers schieten succesvol laser op ruimtevaartuig bij de maan

Voor de eerste keer hebben wetenschappers succesvol een laser laten kaatsen op een spiegel op een ruimtevaartuig rond de maan.

Als we het over lasers en de ruimte hebben, moeten we natuurlijk meteen aan Star Wars denken. Toch zijn laserstralen niet zo heel ver weg. Astronomen hebben succesvol een laser afgeschoten op een ruimtevaartuig. Helaas waren er geen light sabers of Darth Vader.

Een laser afvuren naar de maan

Lasers op de maan afschieten is niets nieuws. Toen er in 1969 voor het eerst mensen op de maan waren, zijn er ook reflectoren geplaatst. Dat deden de astronauten voor de wetenschappers om de afstand tussen de maan en de aarde te kunnen meten. Door de weerkaatsing van een afgevuurde laser kon men de afstand berekenen door middel van de snelheid van het licht. De wetenschappers tellen hoe lang het duurt voordat de laster terug op aarde is.

Bijna tien jaar geen succes

Het afschieten van een laser op de maan is relatief makkelijk, maar op dat van een vliegend ruimtevaartuig is een stuk lastiger. Natuurlijk zit daar veel meer beweging in. Nu is het de astronomen eindelijk gelukt om een laser daarop succesvol af te vuren. Sinds 2009 draait de Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) om de maan. Daarop is een spiegel gemonteerd met hetzelfde doel als de reflectoren op de maan. Hoewel de satelliet als sinds 2009 om de maan zweeft, is het wetenschappers nog nooit gelukt om met hun laser raak te schieten.

Tot 2018 blijkt uit recente berichtgeving van het wetenschappelijke tijdschrift Earth, Planets and Space. Op 4 september werd voor het eerst succes geboekt bij het Lunar Laser Ranging-station (LLR) in het Franse Grasse. Het lukte daarna nog twee keer tussen 23 en 24 augustus 2019. Na het afvuren kwam de laser 2,5 seconde later weer terug op aarde.

Maan laser
Zo werkt de Techniek van de aarde richting de maan. (Afbeelding: Earth, Planets Space)

Speciale techniek

Om de laser precies op de juiste plaats te laten terugkeren vraagt een goede precisie. Er is dan ook een speciale spiegel op het ruimtevoertuig gemonteerd. Als die geraakt wordt tikt het drie keer de spiegel aan voordat het lichtsignaal terug op aarde komt bij het LLR.

Toch is het onderzoek nog niet klaar. De astronomen hebben nog niet genoeg data. De LRO is nog te snel en onvoorspelbaar om betrouwbaar te zijn. De metingen zijn belangrijk om meer te weten te komen over de reflectoren op de maan. Deze zijn in de loop der jaren minder succesvol geworden. Met metingen op de LRO kan onderzocht worden waardoor dat komt. Er is dus nog genoeg werk aan de winkel.

Reageer op artikel:
Wetenschappers schieten succesvol laser op ruimtevaartuig bij de maan
Sluiten