Rutger Houweling
Rutger Houweling | LinkedIn 25 dec 2016

Maffia en gevangenisstraffen: de trieste geschiedenis van de flipperkast

No way! ‘Pinball is finally legal again in Kokomo, Indiana’. Verondersteld dat deze opvallende titel een fout moest zijn, klikte ik op de link naar het artikel. Tot mijn grote verbazing: geen foutje, geen vergissing. Pinball is in Kokomo, Indiana na 61 jaar weer legaal. Dit bleek nog maar een klein onderdeel van Amerika’s bizarre pinball geschiedenis.

Deze column is geschreven door Laura Grilo Melo en is onderdeel van onze rubriek WANT to Play die wij samen met de TonTon Club zijn gestart.

In 1955 werd dankzij een meerderheid in de gemeenteraad van Kokomo besloten dat het bezitten of bespelen van de flipperkasten ten strengste verboden was. Op het moment van de banning waren er honderddrie erkende flipperkasten in Kokomo. De mogelijke straf voor het overtreden van de wet was een boete van driehonderd dollar en zes maanden in de gevangenis.

Je had veel meer geluk nodig dan bekwaamheid.

Er zijn geen documenten gevonden waarin staat dat mensen daadwerkelijk voor dit vergrijp vervolgt zijn. Het gaat mij nog de pet te boven waarom dit überhaupt als vergrijp werd gezien.

Game of chance

In 1955 besloot de gemeenteraad van Kokomo dat pinball een game of chance was. Het werd gezien als gokken: je had veel meer geluk nodig dan bekwaamheid. In Amerika werd dit in andere staten al veel eerder gevonden. Zoals in de jaren dertig in Oakland, Californië of New York City vanaf 1940.

In die tijd kan ik het mij nog voorstellen dat beleidsmakers pinball zagen als kansspel. Er was toen echter een groot verschil met het flipperen als hoe we het vandaag kennen: in die tijd ontbraken de flippers nog.

Wie denkt aan maffia, denkt aan gokkasten en wie denkt aan gokkasten denkt aan pinball.

Pas in 1947 werden flippers aan het spel toegevoegd. Vóór de toevoeging van de flippers was het de bedoeling om, door het bewegen en ’tilten’ van de kast, de bal in het gat met de meeste punten te laten vallen.

Er zijn geen documenten te vinden over mensen die daadwerkelijk vervolgd zijn voor het overtreden van de wet. Een foto uit 1981 die in de Kokomo Tribune verscheen, laat ook duidelijk zien dat de wet niet echt serieus genomen werd.

Burgemeester La Guardia en zijn persoonlijke vendetta tegen flipperkasten

Waar het verbod op flipperkasten zichtbaarder was, was in New York City. Fiorello H. La Guardia werd in 1934 burgemeester en één van zijn belangrijkste carrièredoelen was het onderuithalen van de maffioso in New York.

Wie denkt aan maffia, denkt aan gokkasten en wie denkt aan gokkasten denkt aan pinball. Tenminste, dat deed La Guardia. Een flipperkast bevatte geen uitbetaalmechanisme, wel werd de score vaak bijgehouden en betaalde bij winst de barkeeper je uit.

Bovendien vond hij het spel verderf voor de jeugd. “The Machines rob the pockets of schoolchildren in the form of nickels and dimes given them as lunch money,” aldus burgemeester La Guardia tijdens een in de Supreme Court, beëdigde verklaring.

La Guardia was 1,57 meter. Korter dan de hoogte van een flipperkast.

Na iets meer onderzoek naar het persoonlijke leven van La Guardia kwam ik achter de échte reden voor zijn flipperhaat: La Guardia was 1,57 meter. Korter dan de hoogte van een flipperkast. Er was hier sprake van een heus Napoleoncomplex. Begrijpelijk, La Guardia. Begrijpelijk.

Wat de voornaamste reden dan ook was, het was niet bevorderlijk voor het leven van duizenden flipperkasten. Vooral vanaf 1941 ging het bergafwaarts. Na de aanval op Pearl Harbor werd de jacht op flipperkasten geopend.

De Amerikaanse regering riep het land op om zoveel mogelijk metalen te verzamelen voor gebruik in de oorlog. La Guardia zag zijn kans schoon. Op 21 januari 1942 werd er dankzij een heuse pinball-razzia tweeduizend flipperkasten ingenomen en vijftienhonderd dagvaardingen uitgereikt. Na de bruikbare metalen ervan te hebben verwijderd, gooide hij eigenhandig de overblijfselen van de kasten de rivier in.

Ondanks het verbod op het spel verdwenen de kasten niet. Bowlinghallen, cafés, platenzaken en pornozaken verstopten de flipperkasten vaak achter in de zaak. De productie van flipperkasten ging door en liefhebbers bleven in het geheim spelen.

Met één lucky shot, werd pinball gered

La Guardia overleed in 1947, maar de flipperkast verbanning werd pas in 1976 in New York opgeheven. Dit kon maar op één manier gebeuren: bewijzen dat pinball een game of skill was, in plaats van een game of chance.

De Amusement & Music Operators Association ging deze zaak aan in de rechtszaal. Ironisch genoeg, was er aardig wat geluk nodig om de zaak te winnen. De AMOA droeg pinball-expert Roger Sharpe op in de rechtszaak.

De volgende keer als ik in de TonTon Club ben, zal ik een muntje stoppen in de Game of Thrones flipperkast en even extra dankbaar zijn.

Hij was in de underground flipperwereld één van de beste en hij moest al flipperend de raad laten zien, dat het spel daadwerkelijk bekwaamheid vereiste. De AMOA bracht voor alle zekerheid twee flipperkasten mee, zodat in het geval van een defect in de flipperkast, ze nog een back-up hadden.

De New Yorkse City Counsel eiste echter dat Sharpe moest spelen op de tweede flipperkast: een kast die hij minder goed kende. Door de onbekende kast en de vele journalisten om hem heen, bezweek hij onder de druk en deed hij weinig om de raad te imponeren.

Als laatste poging om de raad te overtuigen zei hij dat hij nog maar één handeling zou doen: de bal afschieten en de plunger zó getimed loslaten, dat de bal precies door de middelste laan, tussen de flippers door zou vallen. Misschien was dit bluffen, misschien was hij écht zo goed: het lukte, de raad was overtuigd, Sharpe was een held en pinball was gered.

Het doet pijn aan mijn pinball-liefhebbende hart als ik denk aan al die mooie kasten, wiens resten inmiddels onderdeel zijn geworden van het eenzame leven op de bodem van de Hudson rivier. Verroest en bemost, met riviervissen die hun thuis hebben gevonden in de holle kasten.

Dat pinball zo’n trieste geschiedenis heeft gekend heb ik nooit geweten. De volgende keer als ik in de TonTon Club ben, zal ik een muntje stoppen in de Game of Thrones flipperkast en even extra dankbaar zijn.

Insert coin to begin.

Reageer op artikel:
Maffia en gevangenisstraffen: de trieste geschiedenis van de flipperkast
Sluiten