Mark Hofman
Mark Hofman | LinkedIn Tech 14 okt 2019

Varialift Airships solar-gedreven luchtschip: comeback van de zeppelin?

Zeppelins zijn voor je gevoel misschien eerder een terugblik in het verleden, dan een kijkje in de toekomst. Toch lijkt dat laatste het meest dicht bij de realiteit te komen. Varialift Airships, een bedrijf uit het Verenigd Koninkrijk, is bezig met het bouwen van een luchtschip dat volledig gedreven wordt door zonne-energie.

Alan Handley, de CEO van Varialift Airships, maakt duidelijk dat we best wat mogen verwachten van het luchtschip. Zo zou het mogelijk zijn om met slechts 8% van de brandstof dat verbruikt wordt door een “normaal” passagiersvliegtuig van het Verenigd Koninkrijk naar de Verenigde Staten te vliegen. Iets dat mogelijk wordt doordat het toestel zich door een paar solar-gedreven motoren en twee straalmotoren kan voortbewegen. Is dit de eerste stap in de comeback van de zeppelin?

Perfect te gebruiken als vliegend vrachtschip

Het luchtschip van Varialift Airships verbruikt in vergelijking met een Boeing 747 misschien een heel stuk minder brandstof, maar dat gaat wel ten koste van de snelheid. De moderne zeppelin kan op slechts 50% van de snelheid vliegen als dat een passagiersvliegtuig dat doet en beschikt overigens ook niet over een batterij aan boord. Dit houdt niet alleen in dat de reis twee keer zo lang duurt, maar ook dat het luchtschip alleen met daglicht kan vliegen. Wat dat betreft kunnen we de moderne zeppelin nog geen goed alternatief noemen voor passagiersvluchten, maar leent het zich wel uitstekend als vliegend vrachtschip. Zo laat Varialift op hun website weten:

“Variabele lift-luchtschepen zullen een significant percentage van het wereldwijde luchtvrachtverkeer en een klein, maar desalniettemin belangrijk, deel van het vrachtverkeer over de weg veiligstellen. Zeker voor goederen die een lange afstand af moeten leggen of groot van formaat zijn.”

Volgens zijn makers uit het Verenigd Koninkrijk is het schip in staat om tussen de 50 en 250 ton aan vracht te vervoeren. Grotere modellen van de moderne zeppelin zouden zelfs de mogelijkheid hebben om 3.000 ton over de oceaan heen te tillen. En hoewel er een limiet zit op het gewicht, is de grens qua grootte redelijk ver te zoeken. Wieken van windmolens, torens en constructies zoals olieplatformen: ze kunnen allemaal onder de zeppelin gedragen worden door een aantal kabels. Tel dit op bij het feit dat je geen landingsbaan of startbaan nodig hebt en je weet waarom het luchtschip van Varialift Airships zich uitstekend leent voor het vervoeren van goederen.

Varialift Airships zeppelin toekomst
Afbeelding: Varialift Airships

Comeback van de zeppelin

Varialift is nog niet begonnen aan een volwaardige model, maar in de komende negen maanden moet het eerste prototype wel al het daglicht gaan zien. Het prototype is 139 meter lang, 25 meter breed, 25 meter hoog en wordt op dit moment in elkaar gezet in Frankrijk.

Het zijn de eerste stappen in misschien wel de comeback van de zeppelin, die op 2 juli 1900 zijn debuut maakte. Het project van Ferdinand Graf von Zeppelin ging in 1890 van start en wist uiteindelijk in 1900 zijn eerste reis te maken. De reis van de Luftschiff Zeppelin (beter bekend als de LZ1) duurde slechts 18 minuten toen het met pech naar de grond moest. Na een aantal reparaties wist het eerste prototype, ondanks geslaagde vluchten en een snelheidsrecord van 6m/s, investeerders niet te overtuigen. Het was dan ook aan luchtvaart-enthousiastelingen te danken dat LZ2, LZ3 en LZ4 in de loop der jaren alsnog het levenslicht zagen.

De ontwikkeling van de zeppelin zette zich voort, nieuwe modellen zagen het daglicht en lange vluchten werden mogelijk. Maar op 6 mei 1937 ging het verschrikkelijk mis met LZ-129, beter bekend als de Hindenburg. Tijdens de landing in Lakehurst vloog de zeppelin in brand en overleden er 36 mensen. Het was de reden dat het doek viel en de zeppelin zo goed als verdween. Wat begon als een project dat maar moeilijk van de grond kwam, eindigde als een project dat na jaren van succes naar de grond ging. Anno 2019 wordt er gewerkt aan een comeback en kijken we wederom naar een project dat, hopelijk in goede orde, weer langzaam maar zeker van de grond komt.

Reageer op artikel:
Varialift Airships solar-gedreven luchtschip: comeback van de zeppelin?
Sluiten