Waar is Wally? Student ontwikkelt methode om ‘m snel op te sporen

Waar is Wally?’ is een bekende boekenserie waarin je op drukke tekeningen een jongen zoekt met een rood-wit-gestreepte trui en muts. Ook al heb je nog nooit zo’n boek gezien, deze boy komt je vast wel bekend voor:

WANT_WALLY

De zoektocht naar Wally (in Amerika noemen ze hem trouwens Waldo) is erg leuk, maar vaak is deze snaak erg moeilijk te vinden. Randal Olson, student computerwetenschappen aan de University of Michigan, besloot te checken of computers ons konden helpen in de zoektocht en schreef dit gave verhaal!

WANT_WALLY2

Eerst checkte Randal een kaart waarop vele locaties van Wally zijn aangegeven. Meteen valt op dat hij bijna nooit aan de rand van een afbeelding opduikt. Waarom dit precies zo is, is niet duidelijk: misschien checkt iedereen daar als eerste (net als bij een legpuzzel), of misschien moet er een bepaalde marge gehanteerd worden tijdens het drukproces. Het zou natuurlijk lullig zijn als Wally nét niet op de tekening staat!

WANT_WALLY3

Vervolgens maakte Randal een ‘heatmap’, met gebieden waar de kans het grootst is om het figuurtje te vinden. Daarna liet Olson een ‘genetisch algoritme’ los op de informatie, dat de meest efficiënte route berekende tussen de verschillende punten. Het algoritme onthoudt de beste route, en checkt vervolgens of er betere mogelijkheden zijn. Dat proces ziet er zo uit:

WANT_WALLY5

Dat ziet er uit als een effectieve route om Wally op te sporen, maar volgens Olson moeten we dit resultaat niet te letterlijk nemen. Volgens de student kun je het beste links onderin beginnen met zoeken: áls Wally op de linkerpagina staat, dan is de kans groot dat je ‘m daar vindt. Vervolgens check je de rechterbovenhoek van de rechterpagina, en daarna de hoek rechtsonder. Heb je dan nog geen succes? Dan check je linksboven en het midden van de twee pagina’s.

WANT_WALLY4

Randal zag het project als iets leuks om zijn weekend aan te besteden, maar zegt ook dat je de bevindingen niet ál te serieus moeten nemen. Het leukste aan zoekplaatjes is natuurlijk het zoeken zelf. Het hele verhaal vind je hier!